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樹懶為什么這么慢?選擇“慢生活”能量不需要那么多

新浪科技 2019-09-03

  據國外媒體報道,樹懶生活在橫跨中美洲和南美洲的森林里,一般在樹木高處活動,只偶爾會到地面上大便,似乎做什么事情都很“懶”,甚至連眨眼都是慢悠悠的,為什么它們的生活節奏會如此之慢呢?其中根源要歸結于一些特殊的演化事件。

  我們今天看到的樹懶主要分為三趾樹懶和二趾樹懶兩類,它們的體型比史前世界的樹懶要小得多。在11000年前的最后一個冰河時代,地球上生活著重達數噸的地懶,它們是現生樹懶的近親,通常在地面上行走,用后腿站立取食樹葉。

  后來真正的改變是,樹懶爬到了樹上,其飲食幾乎完全以樹葉為基礎,樹葉類食物的營養很低,熱量攝入量也很低。正因為如此,它們必須通過非常慢的新陳代謝速度來應對較低的熱量攝入。

  發生這種改變的部分原因在于樹懶所生活的地理環境。

  現在世界上總共有6種樹懶,它們都生活在熱帶森林里,這是一個炎熱潮濕的環境,意味著溫血系統的一些正常優勢并不是真正必需的——環境已經很溫暖了,動物不需要花費大量的能量來保持肌肉和心血管系統的溫度。于是,樹懶選擇了“慢生活”。

  作為哺乳動物本身有一定的好處,它們能夠在體內調節體溫,能夠生活在更冷的氣候中,能比爬行動物或其他變溫動物適應更低的溫度,但是恒溫系統也有一些缺點。為了給這個需求旺盛的系統提供能量,哺乳動物需要吃很多東西,而且經常需要使運動用到的肌肉保持溫暖,這就是在寒冷的天氣里,哺乳動物仍然可以到處飛跑,而蜥蜴仍然行動遲緩的原因。

  有了這種體溫恒定的適應能力,哺乳動物便能夠在地球上的大部分環境中生存,包括兩極冰冷的廣闊區域,但在其他地方,一些哺乳動物已經放棄了演化賦予它們的溫血特性,在這一過程中,它們采用了一種慢節奏、節能的生活方式,更類似于變溫動物。

  大多數哺乳動物都必須進行體溫調節,而這需要大量的能量,然而,由于樹懶沒有這種能力,意味著它們需要的能量要少得多。另一方面,這也意味著樹懶只能生活在熱帶地區,而不能生活在氣溫非常低的高山地區。相對而言,二趾樹懶更靈活一些,而且會爬到哥斯達黎加海拔較高的山上。

  樹懶的生命周期絕大部分在樹上,因此它們很少受到美洲虎等食肉動物的威脅,這也是它們不需要閃電般快速反應的另一個原因。

  樹懶經常在早上爬到樹冠頂部,從太陽那里獲得一些能量,當天氣非常熱的時候,它們再回到樹蔭下,這種行為在變溫動物,比如蜥蜴和其他爬行動物身上更為常見。

  只有當你在野外看到樹懶時,你才會真正意識到它們的行動有多慢,你知道它們移動得很慢,但是在親眼觀察時,你會看到它們身體的每一個部位都很慢。它們的轉頭很慢,甚至眨眼也很慢,在野外你必須花很多時間去觀察。

  仔細觀察樹懶,你會發現它們的皮毛通常有暗綠的色調。人們可能很容易認為,這些動物因為行動緩慢,以至于它們成為了周圍樹上苔蘚和藻類的“移動家園”,但這忽略了一些更有趣的東西。

  它們的毛發經過修飾,具有一些開口,藻類和真菌可以在里面生長,這并不是因為它們行動遲緩,這里存在某種共生關系。

  這些藻類有什么好處?許多科學家正試圖弄清楚這一點。綠藻和真菌可以幫助樹懶融入森林冠層的背景,這也可能是樹獺獲取額外蛋白質的一種方式。樹獺有時會舔掉長在它們皮毛上的藻類,真菌的生長也有助于減少寄生蟲的數量,它們的皮毛幾乎完全防水,能夠阻擋許多寄生蟲,樹懶身上的寄生蟲比其他體型相似的哺乳動物要少。

  樹獺還擺脫了哺乳動物的一些其他特征,比如哺乳期母親為后代所產的乳汁量,樹懶媽媽不會儲存大量的奶,所以乳汁會一滴一滴地流出來,幼崽緊貼著乳頭,吸吮滴出來的乳汁。

  然而,樹懶這種慢悠悠的生活態度不應該被誤認為是懶惰。它們其實并不懶惰,生活在森林里的吼猴每天要睡18個小時,而樹懶只睡10個小時左右。

  如果樹懶不是沒有生活在炎熱潮濕的環境中,它們可能會變得更活潑,生活節奏更快,但是,經過無數代的演化,它們已經完全適合了所處環境的生活。它們的生活表明,你不必一直跑來跑去尋找食物,整個體系都可以很放松。(任天)

責任編輯:王超

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